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La propagación de la variante Delta ha retrasado la reapertura de oficinas, interrumpido el comienzo de la escuela y, en general, ha frustrado las esperanzas de volver a la normalidad después del Día del Trabajo. Pero no ha hecho retroceder la recuperación económica de Estados Unidos.

Ahora que la recuperación se enfrenta a una nueva prueba: la eliminación de gran parte de la ayuda que ha ayudado a mantener a flote los hogares y las empresas durante el último año y medio.

El Programa de Protección de Cheques de Pago, que distribuyó cientos de miles de millones de dólares en subvenciones y préstamos a miles de pequeñas empresas, concluyó la primavera pasada. Una moratoria federal de desalojos terminó el mes pasado después de que la Corte Suprema bloqueó el esfuerzo de última hora de la administración Biden para extenderla. Más recientemente, se estima que 7,5 millones de personas perdieron los beneficios por desempleo cuando se permitió que caducasen los programas que expandieron el sistema durante la pandemia.

A continuación: la Reserva Federal, que el miércoles indicó que podría comenzar a retirar sus esfuerzos de estímulo a partir de noviembre.

El doble golpe de una pandemia resurgente y la disminución de la ayuda han llevado a los pronosticadores de Wall Street, que alguna vez fueron optimistas sobre las perspectivas de la economía este otoño e invierno, a volverse cada vez más sombríos. Goldman Sachs dijo este mes que esperaba que los datos del tercer trimestre mostraran una disminución en el gasto de los consumidores, el eje de la recuperación del año pasado. Muchos economistas esperan que las cifras de empleo de septiembre muestren un segundo mes consecutivo de crecimiento anémico.

Sin embargo, los economistas también ven importantes fuentes de fortaleza que podrían ayudar a la recuperación a superar la última ola de coronavirus y posiblemente impulsar un fuerte repunte en el otro lado. Pocos creen que la economía en general se encamine hacia otra recesión, y mucho menos una repetición del colapso del año pasado.

“Ha habido una clara desaceleración, pero yo enfatizaría la desaceleración en lugar de la reducción”, dijo Jay Bryson, economista jefe de Wells Fargo. “Ciertamente pensamos que la expansión continuará”.

En lugar de representar una amenaza inmediata, lo que hace el retiro de la ayuda es dejar a la recuperación con menos red de seguridad si los economistas se equivocan o si la situación de salud pública empeora, ambos escenarios que se han repetido a lo largo de la pandemia.

“Creo que uno debería preocuparse de que podamos ver que la recuperación se debilita aún más y que el apetito por implementar más estímulos fiscales haya disminuido”, dijo Karen Dynan, profesora de Harvard que fue funcionaria del Tesoro durante la presidencia de Barack Obama.

E incluso si la recuperación sigue su curso, es casi seguro que dejará fuera a algunas personas y empresas, que enfrentan una caída cada vez más incierta con poca ayuda del gobierno. Incluso en los escenarios más optimistas, se necesitarán meses para que todos los trabajadores que perdieron los beneficios este mes encuentren trabajo.

“El otoño será más lento para todos porque hemos retirado el apoyo”, dijo William E. Spriggs, profesor de la Universidad de Howard y economista jefe de la AFL-CIO. “Habrá una desaceleración en el mercado laboral y ser desproporcionadamente trabajadores negros y morenos que tendrán que lidiar con eso “.

La variante Delta ha provocado una clara ralentización en determinados sectores, especialmente en restaurantes y transporte aéreo. Pero hasta ahora, la disminución de la actividad no se parece en nada al retroceso de toda la economía que Estados Unidos experimentó en oleadas anteriores de Covid.

Los funcionarios del gobierno estatal y local no han vuelto a imponer las órdenes de cierre y las restricciones comerciales implementadas en oleadas anteriores de la pandemia, y parecen no estar dispuestos a hacerlo. Los consumidores parecen haberse vuelto más cuidadosos, pero no han abandonado las actividades en persona y muchas empresas han encontrado formas de adaptarse.

Las reservas de restaurantes en OpenTable, por ejemplo, han caído menos del 10 por ciento desde su pico de principios de julio. Esa es una disminución mucho menor que durante la última oleada de Covid, el invierno pasado.

“Se ha movido hacia abajo, pero no es el mismo tipo de declive”, dijo Bryson sobre los datos de OpenTable. “Estamos viviendo con eso”.

Un comodín es cómo la variante Delta podría afectar la oferta de trabajadores. Si las tasas de virus siguen siendo altas, las personas pueden dudar en aceptar trabajos que requieran interacción cara a cara, particularmente donde las tasas de vacunación son bajas. Y si las escuelas y las guarderías no pueden permanecer abiertas de manera constante, los padres pueden tener dificultades para regresar al trabajo.

La ayuda del gobierno no se ha agotado por completo. La Reserva Federal dijo el miércoles que pronto podría comenzar a recortar sus 120.000 millones de dólares en compras mensuales de bonos, que han mantenido los préstamos baratos y el dinero fluyendo a través de la economía, pero es casi seguro que mantendrá las tasas de interés cercanas a cero el próximo año. Millones de padres continuarán recibiendo cheques mensuales hasta fin de año debido al crédito tributario por hijos ampliado aprobado en marzo como parte del paquete de ayuda de $ 1.9 billones del presidente Biden.

Ese proyecto de ley, conocido como el Plan de Rescate Estadounidense, también proporcionó $ 350 mil millones a los gobiernos estatales y locales, $ 21,6 mil millones en ayuda de alquiler y $ 10 mil millones en ayuda hipotecaria, entre otros programas. Pero no se ha gastado mucho, dijo Wendy Edelberg, directora del Proyecto Hamilton, un brazo de política económica de Brookings Institution.

“Esos retrasos son frustrantes”, dijo. “Al mismo tiempo, lo que eso también significa es que el apoyo seguirá teniendo un efecto durante los próximos trimestres”.

Los economistas, incluidos los funcionarios de la administración Biden, dicen que a medida que la economía se recupere, habrá un “traspaso” gradual de la ayuda del gobierno al sector privado. Esa transición podría verse facilitada por una pila récord de ahorros domésticos, lo que podría ayudar a apuntalar el gasto de los consumidores a medida que disminuya la ayuda del gobierno.

Gran parte de ese dinero está en manos de trabajadores de cuello blanco más ricos que mantuvieron sus trabajos y vieron crecer sus carteras de acciones incluso cuando la pandemia restringió sus gastos. Pero muchos hogares de bajos ingresos han acumulado al menos un pequeño colchón de ahorros durante la pandemia debido a los controles de estímulo, los beneficios de desempleo mejorados y otras ayudas, según investigadores del Instituto JPMorgan Chase.

“La buena noticia es que la gente va hacia el otoño con algunas reservas, más reservas de lo normal”, dijo Fiona Greig, codirectora del instituto. “Eso les puede dar una pista en la que buscar trabajo”.

El riesgo, para los hogares individuales y la economía en general, es que la ayuda se agote antes de que el sector privado pueda tomar el relevo.

Michael Ernette, de 48 años, perdió su trabajo ensamblando casas prefabricadas en enero y, a pesar de solicitar cuatro o cinco trabajos por día, no ha encontrado trabajo. Usó su último cheque de desempleo para pagar la mayor cantidad posible de facturas pendientes, y ahora está en una cuenta regresiva para cuando no pueda pagar el alquiler.

“Tomé el último pago que teníamos y pagué todo y estoy casi bien hasta fines de octubre”, dijo Ernette, que vive cerca de Pittsburgh. “Eso me da 60 días más para encontrar empleo”.

El ochenta por ciento de las pequeñas empresas están preocupadas por el impacto de la variante Delta, según una encuesta reciente de Alignable, una red social para propietarios de pequeñas empresas. No todos han tenido un descenso de las ventas, dijo Eric Groves, director ejecutivo de la compañía. Pero la incertidumbre golpea en un momento crucial, de cara a la temporada navideña.

“Esta es una época del año en la que los dueños de negocios en el sector de consumo en particular están tratando de sacar su bola de cristal”, dijo. “Ahora es cuando tienen que comprar inventario y hacer toda esa planificación”.

Rothmans, un minorista de ropa masculina centenaria en Nueva York, se encuentra en uno de los sectores más afectados en una de las ciudades más afectadas del país. Sin embargo, un copropietario, Ken Giddon, está apostando por el futuro: la semana pasada, la compañía anunció que abriría una nueva ubicación como parte de un proyecto de desarrollo en el West Side de Manhattan.

“Estamos orgullosos de recibir golpes y volver a levantarnos”, dijo.

La pandemia ha sido dura, dijo Giddon, pero también ha creado oportunidades al reducir los alquileres comerciales y dejar menos competidores. La variante Delta ha retrasado el auge del regreso a la oficina que esperaban los minoristas, pero Giddon espera que los trabajadores regresen eventualmente y que necesiten ropa nueva cuando lo hagan.

“Realmente no nos importa si la gente vuelve a trabajar con traje o jeans”, dijo. “Solo queremos que los hombres vuelvan a pensar en comprar ropa nueva”.

En Minneapolis, sin embargo, Nicole Pomije todavía está luchando por hacer nómina.

La Sra. Pomije abrió su negocio de panadería, Cookie Cups, en 2018 después de varios años de vender en mercados de agricultores y otros eventos en el área. Gran parte de sus ingresos provinieron de clases de cocina y fiestas de cumpleaños, actividades que fueron prácticamente imposibles durante gran parte del último año y medio.

La Sra. Pomije cerró definitivamente una de sus dos ubicaciones en junio. El otro aguanta, pero apenas: la tienda reinició las clases de cocina este año, lo que generó algo de dinero, pero los padres están nerviosos por inscribir a sus hijos no vacunados en actividades en el interior.

“No puedo decirles cuántas nóminas he sacado de mi cuenta de ahorros en los últimos dos años”, dijo Pomije.

La Sra. Pomije está tratando de adaptarse. El año pasado, creó un conjunto de kits para hornear destinados a los niños, que vende en línea. El producto ha sido un éxito: ha vendido casi 3500 kits y está ampliando sus ofertas, pero ha estado plagada de problemas con la cadena de suministro. Un envío crucial desde Asia, que contenía las cajas que usa para empaquetar sus kits, fue retenido en el complejo portuario de Los Ángeles durante 60 días.

La Sra. Pomije dijo que ya estaría fuera del negocio si no hubiera recibido ayuda del gobierno federal. Ahora, con más ayuda poco probable, espera que las ventas navideñas le ayuden a salvar su negocio.

“Este cuarto trimestre será realmente crítico para nuestro éxito”, dijo. “Si vendemos suficiente producto en línea, incluso para pagar nuestra nómina, el alquiler y las facturas críticas para mantenernos a flote, con suficiente inventario aún para vender, creo que estaremos bien”.

Al comienzo de la pandemia, los economistas tenían un mensaje simple para los responsables de la formulación de políticas: vaya a lo grande. Si alguna ayuda terminaba yendo a personas o empresas que realmente no necesitaban ayuda, eso era una compensación razonable por el beneficio de llevar dinero a los millones que sí lo necesitaban.

Hoy, el cálculo es diferente. El impacto de la pandemia se centra más estrechamente en unas pocas industrias y grupos. Al mismo tiempo, muchas empresas tienen problemas para conseguir trabajadores y materiales que satisfagan la demanda existente. Las formas tradicionales de estímulo que buscan avivar la demanda no les ayudarán. Si los fabricantes de automóviles no pueden obtener las piezas necesarias, por ejemplo, dar dinero a los hogares no generará más ventas de automóviles, pero podría generar precios más altos.

Eso pone a los legisladores en una situación difícil. Si no reciben ayuda para aquellos que están luchando, podría causar dificultades individuales y debilitar la recuperación. Pero el gasto indiscriminado podría empeorar los problemas de oferta y generar inflación. Eso requiere un enfoque más específico, que se centre en los grupos e industrias específicos que más lo necesitan, dijo Nela Richardson, economista en jefe de ADP, la empresa de procesamiento de nóminas.

“Todavía hay muchas flechas en el carcaj, pero es necesario que vayan al centro de la diana ahora en lugar de simplemente ir por todas partes”, dijo la Sra. Richardson.

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